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Descubren que Plutón emite rayos-X, algo que en teoría no debería ocurrir.

Este es el aspecto de Plutón, visto por el telecospio de rayos-X Chandra. Foto:NASA/CXC/JHUAPL/R.McNutt

Ha pasado ya más de un año desde que la sonda New Horizons nos regalara las primeras imágenes de Plutón y el pequeño planeta en el límite de nuestro Sistema Solar sigue arrojando sorpresas. La última es que emite rayos-X, algo que no debería de ocurrir teniendo en cuenta su tenue atmósfera y que no tiene campo magnético propio.Todo comenzó cuando la New Horizons detectó que Plutón, contra todo pronístico, tenía una leve atmósfera compuesta por carbono, nitrógeno y oxígeno. Esto llamó la atención de Carey Lisse, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, y de Scott Wolk, del Centro de Astrofísica del Instituto Harvard-Smithsonian.

Ambos investigadores se preguntaron si la existencia de una cierta atmósfera podría hacer a Plutón visible en espectro de Rayos-X. En teoría, si las partículas de alta energía del viento solar chocan contra el gas frío de la atmósfera de Plutón, la interacción a nivel atómico debería de producir una emisión de rayos-X.Para comprobarlo, Lisse y Wolk enfocaron el Telescopio de Rayos-X Chandra hacia Plutón y no solo encontraron que el planeta enano sí que emite esta radiación, sino que lo hace en una cantidad muy superior a los esperado. El hallazgo acaba de publicarse en la revista Icarus.¿Qué tiene de raro que Plutón emita rayos-X? La cuestión es que no debería hacerlo. Al menos no en tanta cantidad. Si Plutón tuviera una magnetosfera propia, las partículas solares deberían provocar auroras en el espectro de rayos-X, pero cuando New Horizons pasó junto al planeta no detectó ni una cosa ni la otra. Para complicar más la cuestión, los rayos-x de origen solar tienen una temperatura determinada que no coincide con la de los que forman el suave resplandor de Plutón.

 

La explicación más plausible es que los rayos-X de Plutón provienen de la exosfera, una capa de restos de atmósfera que envuelve el planeta a medida que la atmósfera se disipa en el espacio y que podría estar detrás de las emisiones de rayos-X.Otra posibilidad es que los campos magnéticos interplanetarios hayan creado una especie de pasillo para el viento solar que haga el tráfico de partículas solares más intenso de lo que se pensaba en Plutón. Si se confirma, el hallazgo sí que confirmaría un punto: el viento solar está haciendo desaparecer la atmósfera de Plutón como ya hizo con la de Marte. Todo un asesino de planetas, nuestra estrella.

Créditos:Gizmodo

Ahora sabemos por qué Plutón tiene ese característico corazón en su superficie.

Cuando la sonda New Horizons llegó a Plutón y nos mandó sus primeras imágenes en alta definición, medio Internet cayó rendido ante lo que parecía ser un corazón en la superficie de nuestro planeta enano favorito. Un año después, los científicos tienen una explicación sobre cómo se formó.El corazón es conocido oficialmente como región de Tombaugh, en homenaje al astrónomo estadounidense que descubrió Plutón en 1930. La zona está formada por enormes glaciares de nitrógeno helado y cuenta con una extraordinaria juventud geológica que podría rondar los 10 millones de años. ¿De dónde salió todo ese nitrógeno? Los científicos sospechaban que podía haber una gran reserva debajo de la superficie del planeta enano, pero esa teoría ha quedado atrás en un nuevo estudio publicado por la revista Nature.Un equipo de investigadores se sirvió de datos recogidos por New Horizons para generar una simulación que abarca 50.000 años en la historia de Plutón, tanto el pasado como una predicción del futuro.

 

El modelo habla de una compleja mezcla de factores atmosféricos y topográficos en la superficie del corazón, como la latitud y la profundidad. Dentro del corazón hay enormes cuencas donde las bajas temperaturas y una elevada presión atmosférica permiten que el nitrógeno se condense en hielo, formando una reserva permanente.Sputnik Planum es una cuenca de 1.000 kilómetros de ancho donde existe un glaciar gigantesco que probablemente se formó al mismo tiempo que esta. Este glaciar no se ve afectado por los cambios estacionales, pero fluye y se retrae cientos de kilómetros con el paso del tiempo (“como los latidos de un corazón”), lo que da forma a las montañas que lo rodean.Por eso el estudio predice que el característico corazón podría cambiar de forma con el tiempo. Lo que demuestra, una vez más, que Plutón no está muerto sino geológicamente activo a pesar de la distancia hasta el Sol.

Créditos:Gizmodo

 

El peculiar corazón de Plutón es tan pesado que ha inclinado todo el eje del planeta.

Cuando la sonda New Horizons nos mostró las primeras imágenes en alta definición de Plutón, hubo un rasgo que se granjeó inmediatamente la simpatía del público: una planicie de color más claro con una forma que recuerda vagamente a un enorme corazón. La NASA acaba de descubrir que ese rasgo es clave en la historia reciente del planeta.El nombre oficial del corazón es Región de Tombaugh, en honor al descubridor del planeta en 1930. Toda la zona es una inmensa planicie que corresponde, según los astrónomos, a un enorme cráter que el tiempo ha llenado con hielo de nitrógeno. Se cree que este manto de hielo alcanza un kilómetro de profundidad de media, y que se ha formado hace menos de 10 millones de años, muy poco tiempo en términos geológicos.

 

El caso es que la planicie presenta una densidad mucho más elevada que la del resto del planeta hasta el punto de que ha provocado que todo Plutón se incline sobre su eje hasta llegar a su orientación actual.Los astrofísicos de la NASA tienen dos posibles hipótesis para esta inclinación. La primera es que la región es justo el punto en el que Plutón está anclado a su satélite más grande, Caronte, y que es la fuerza gravitatoria de este el que inclina el eje de rotación de Plutón.

 

La segunda hipótesis descarta la influencia de Caronte y se basa en el propio peso de la región de Tombaugh. El hielo de metano no es lo bastante denso como para explicar por sí mismo todo el peso, así queFrancis Nimmo, de la Universidad de California, cree que la explicación está en que el cráter también está lleno de agua helada. La reciente observación de icebergs “flotando” sobre el hielo de la planicie Sputnik, en la región Tombaugh, avala esta hipótesis.¿De donde procede toda esa agua? Si la hipótesis de Nimmo es cierta, significa que el núcleo de Plutón es un océano de hielo, lo que añade un extra de sorpresa a los ya de por sí fascinantes rasgos del planeta enano.

Créditos:Gizmodo

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