Nasa detecta oxigeno atómico en la atmósfera de Marte

Un instrumento a bordo del Observatorio Estratosférico para la Astronomía infrarroja (SOFIA) de la Nasa, detectó oxígeno atómico en la atmósfera de Marte por primera vez desde la última observación hace 40 años. Estos átomos se encuentran en las capas superiores de la atmósfera de Marte conocida como la mesosfera.

El oxígeno atómico afecta la forma en cómo otros gases escapan de Marte y por lo tanto tiene un impacto significativo en la atmósfera del planeta. Los científicos detectaron solamente la mitad de la cantidad de oxígeno esperada, que puede ser debido a variaciones en la atmósfera de Marte. Los científicos continuarán utilizando SOFIA para estudiar estas variaciones que permitan comprender mejor la atmósfera del planeta rojo.

“El oxígeno atómico en la atmósfera de Marte es muy difícil de medir”, dijo Pamela Marcum, científica del proyecto SOFIA. “Para poder observar las longitudes de onda de infrarrojo necesarias para detectar el oxígeno atómico, los investigadores deben estar por encima de la altitud de la atmósfera de la Tierra y hacer uso de instrumentos de alta sensibilidad, en este caso un espectrómetro. SOFIA ofrece ambas capacidades.”

Las misiones Viking y Mariner en la década de 1970 hicieron las últimas mediciones de oxígeno atómico en la atmósfera marciana. Estas observaciones más recientes fueron posibles gracias a la ubicación de Sofía, que vuela entre 37,000 a 45,000 pies, por encima de la mayor parte de la humedad de bloqueo de infrarrojos en la atmósfera de la Tierra.

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Mediante detectores avanzados en uno de los instrumentos del observatorio, -el receptor de frecuencias de terahercios- los astrónomos han permitido distinguir el oxígeno en la atmósfera de Marte a partir de oxígeno en la atmósfera de la Tierra.

SOFIA es un avión Boeing 747SP modificado para llevar un telescopio de 100 pulgadas de diámetro. Es un proyecto conjunto de la NASA y el Centro Aeroespacial Alemán. El Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California, gestiona las operaciones del programa SOFIA, la ciencia y la misión en cooperación con la Universities Space Research Association con sede en Columbia, Maryland y el Instituto Alemán SOFIA (DSI) de la Universidad de Stuttgart. La aeronave tiene su base en el hangar de Flight Research Center de la NASA Armstrong 703 en Palmdale, California.

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