Asteroide 2012 TC4 pasará a una distancia de aproximadamente 42.000 kilómetros de la Tierra

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Esto es un poco más de una décima parte de la distancia a la Luna y justo por encima de la altura orbital de los satélites de comunicaciones. Este encuentro con TC4 está siendo utilizado por los seguidores de asteroides de todo el mundo para probar su capacidad para operar como una red coordinada internacional de alerta de asteroides.

2012 TC4 se estima en 50 a 100 pies (15 a 30 metros) de tamaño. Los expertos en predicción de órbita dicen que el asteroide no plantea ningún riesgo de impacto con la Tierra. Sin embargo, su aproximación cercana a la Tierra es una oportunidad para probar la capacidad de una creciente red de observación global para comunicar y coordinar sus observaciones ópticas y de radar en un escenario real.

Este asteroide fue descubierto por el Telescopio Panorámico y el Sistema de Respuesta Rápida (Pan-STARRS) en Hawai en 2012. Pan-STARRS realiza un estudio de objetos cerca de la Tierra financiado por el Programa de Observaciones NEO de la NASA, un elemento clave de la Defensa Planetaria de la NASA Oficina de Coordinación. Sin embargo, 2012 TC4 viajó fuera de la gama de telescopios de seguimiento de asteroides poco después de que fue descubierto.

Sobre la base de las observaciones que pudieron hacer en 2012, los seguidores de asteroides predijeron que debería volver a la vista en el otoño de 2017. Los observadores de la Agencia Espacial Europea y el Observatorio Europeo Austral fueron los primeros en recapturar 2012 TC4, a finales de julio 2017, usando uno de sus grandes telescopios de 8 metros de apertura. Desde entonces, observadores alrededor del mundo han estado rastreando el objeto mientras se aproxima a la Tierra y reportan sus observaciones al Centro del Planeta Menor.

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Esta “prueba” de lo que se ha convertido en un sistema global de alerta temprana de impacto de asteroides es un proyecto voluntario, concebido y organizado por observadores de asteroides financiados por la NASA y apoyado por la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA (PDCO).

Según Michael Kelley, científico del programa y líder de PDCO de la NASA para la campaña de observación TC4, “los seguidores de asteroides están utilizando este sobrevuelo para probar la detección de asteroides en todo el mundo y la red de rastreo, evaluando nuestra capacidad para trabajar juntos en respuesta a encontrar un potencial asteroide- amenaza de impacto “.

No se prevé que ningún asteroide actualmente conocido afecte a la Tierra durante los próximos 100 años.

El acercamiento más cercano a la Tierra del asteroide TC4 será sobre la Antártida a las 1:42 AM EDT el 12 de octubre (10:42 p.m. PDT el 11 de octubre). Decenas de telescopios de funcionamiento profesional en todo el mundo estarán haciendo observaciones en tierra en longitudes de onda de visible a cerca de infrarrojo a radar. Los astrónomos aficionados pueden contribuir con más observaciones, pero el asteroide será muy difícil para los astrónomos del patio trasero, ya que las estimaciones actuales son de que alcanzará una magnitud visual de sólo 17 en su punto más brillante y se moverá muy rápido a través del cielo.

Muchos de los observadores que participan en este ejercicio son financiados por el Programa de Observación de NEO de la NASA, pero los observadores apoyados por las agencias espaciales de otros países y las instituciones espaciales de todo el mundo están ahora involucrados en la campaña.

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Vishnu Reddy, profesor asistente en el Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona en Tucson, lidera la campaña TC4 2012. Reddy es investigador principal de un proyecto de caracterización de asteroides cerca de la Tierra financiado por la NASA. “Esta campaña es un esfuerzo de equipo que involucra más de una docena de observatorios, universidades y laboratorios alrededor del mundo para que aprendamos colectivamente las fortalezas y limitaciones de nuestras capacidades de observación de objetos cercanos a la Tierra”, dijo. “Este esfuerzo ejercerá todo el sistema, incluyendo las observaciones iniciales y de seguimiento, la determinación precisa de la órbita y las comunicaciones internacionales”.

En septiembre, los observadores de asteroides pudieron realizar una “pre-prueba” de seguimiento coordinado del acercamiento cercano de un asteroide mucho más grande conocido como 3122 Florencia. Florencia, uno de los mayores NEO conocidos, a 4,5 kilómetros de tamaño, pasó por la Tierra el 1 de septiembre a 18 veces la distancia a la Luna. Las observaciones coordinadas de este asteroide revelaron, entre otras cosas, que Florencia tiene dos lunas.

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