Nubes sobre horizonte marciano

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Las nubes se desplazan por el cielo por encima de un horizonte marciano en esta secuencia acelerada de imágenes mejoradas de la NASA Curiosity Mars rover.

La cámara de navegación (Navcam) del rover tomó estas ocho imágenes en un lapso de cuatro minutos temprano en la mañana del 1.758 día marciano de la misión, o sol (17 de julio de 2017), con el objetivo hacia el horizonte sur. Se han procesado realizando primero un ajuste de “campo plano” para detectar diferencias conocidas de sensibilidad entre píxeles y corregir los artefactos de la cámara debido a la luz que se refleja dentro de la cámara y luego generar un promedio de todos los fotogramas y restar ese promedio de cada uno Esta substracción hace hincapié en los cambios debidos al movimiento -como el movimiento de las nubes- o debido a la iluminación- como el cambio de las sombras en el suelo a medida que cambia el ángulo de la luz solar matutina.

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En la misma mañana marciana, Curiosity también observó nubes casi rectilíneas.

Las nubes se asemejan a los cirros de la Tierra, que son cristales de hielo en altas altitudes. Es probable que estas nubes marcianas estén compuestas de cristales de hielo de agua que se condensan en granos de polvo en la fría atmósfera marciana. Cirrus wisps aparecen como cristales de hielo caen y se evaporan en los patrones conocidos como “streaks de otoño” o “colas de la yegua”. Tales patrones se han visto antes en altas latitudes en Marte, por ejemplo, por el Phoenix Mars Lander en 2008, y estacionalmente más cerca del ecuador, por ejemplo, por el rover Opportunity. Sin embargo, Curiosity no ha observado previamente tales nubes tan claramente visibles del área del estudio del vagabundo cerca de cinco grados de sur del ecuador.

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El Telescopio Espacial Hubble y la nave espacial Orbitando Marte han observado una banda de nubes que aparecen cerca del ecuador marciano alrededor de la época del año marciano, cuando el planeta está más alejado del Sol. Con una órbita más elíptica que la de la Tierra, Marte experimenta más variación anual que la Tierra en su distancia desde el Sol. El punto más distante en una órbita alrededor del Sol se llama el afelio. El patrón de nubes marciano casi ecuatorial observado en esa época del año se llama el “cinturón de nubes de aphelio”. Estas nuevas imágenes de Curiosity se tomaron aproximadamente dos meses antes del afelio, pero las nubes de la mañana observadas pueden ser una etapa temprana del cinturón de nubes de afelio.
Crédito
NASA / JPL-Caltech / Universidad de York

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