Examinando la Luna de Marte Phobos con una Luz Diferente

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La misión más larga de la NASA a Marte ha ganado su primera mirada a la luna marciana Phobos, persiguiendo una comprensión más profunda examinándola en longitudes de onda infrarrojas.

La cámara del Sistema de Imágenes de Emisión Térmica (THEMIS) en el orbitador Mars Odyssey de la NASA observó a Phobos el 29 de septiembre de 2017. Los investigadores han combinado datos de longitud de onda visible e infrarrojos para producir una imagen codificada por colores para las temperaturas superficiales de esta luna, para un posible futuro puesto de misión humano-misión.

“Parte de la cara observada de Phobos estaba en la oscuridad pre-amanecer, parte en la luz del día de la mañana”, dijo la Investigadora Principal Adjunta de THEMIS, Victoria Hamilton, del Southwest Research Institute, con sede en San Antonio.

Mirando a través de la imagen de izquierda a derecha presenta una secuencia de veces del día en la luna marciana, desde antes del amanecer, hasta el amanecer, a cantidades crecientes de tiempo después del amanecer. Esto proporciona información sobre la rapidez con que se calienta el suelo, que está relacionada con la textura de la superficie. Como descalzo paseos por la playa puede confirmar, la arena se calienta o se enfría más rápido que las rocas o el pavimento.
Phobos

“Incluir un área antes del amanecer en la observación es útil porque toda la calefacción del sol del día anterior ha alcanzado su mínimo allí”, dijo Hamilton. “A medida que avanza desde el área de la madrugada hasta el área de la mañana, se observa el comportamiento de la calefacción, si se calienta muy rápidamente, es probable que no sea muy rocoso sino polvoriento”.

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Phobos tiene una forma oblonga con un diámetro promedio de unos 14 kilómetros (22 kilómetros). Las cámaras de otros orbitadores de Marte han tomado previamente imágenes de Fobos de mayor resolución, pero ninguna con la información infrarroja disponible de THEMIS. Las observaciones en múltiples bandas de longitudes de onda del infrarrojo térmico pueden proporcionar información sobre la composición mineral de la superficie, así como la textura superficial.

Una pregunta importante sobre la luna más pequeña de Devos, Phobos y Marte, es si son asteroides capturados o fragmentos de Marte golpeados en el cielo por impactos. La información de composición de THEMIS podría ayudar a determinar su origen.
Colores en esta imagen de la luna marciana Phobos
Los colores en esta imagen de la luna marciana Phobos indican una gama de temperaturas superficiales detectadas por la observación de la luna el 29 de septiembre de 2017, con la cámara del Sistema de Imágenes por Emisión Térmica (THEMIS) en la órbita Mars Odyssey de la NASA.
Créditos: NASA / JPL-Caltech / ASU

Desde que Odyssey empezó a orbitar el Planeta Rojo en 2001, THEMIS ha proporcionado información sobre propiedades de propiedades térmicas y de composición de todo Marte, pero nunca antes había imaginado ninguna de las lunas marcianas. La observación del 29 de septiembre fue completada para validar que la nave espacial podría hacerlo con seguridad, como el inicio de una posible serie de observaciones de Phobos y Deimos en los próximos meses.

En el modo de funcionamiento normal, Odyssey mantiene la cámara de THEMIS apuntando hacia abajo mientras la nave espacial orbita a Marte. En 2014, el equipo de naves espaciales de Lockheed Martin Space Systems, Denver; y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California; y el equipo de THEMIS en la Universidad Estatal de Arizona, en Tempe, desarrollaron procedimientos para girar la nave espacial para imágenes ascendentes de un cometa que pasa cerca de Marte. Los equipos han adaptado los procedimientos para imaginar las lunas marcianas.

“Ahora tenemos la capacidad de girar la nave espacial para las observaciones de THEMIS”, dijo el científico del proyecto Odyssey Jeffrey Plaut de JPL. “Hay un mayor interés en Phobos debido a la posibilidad de que los futuros astronautas podrían utilizarlo como un puesto avanzado”.

Con la primera observación ahora en la mano, los planes están avanzando para las oportunidades adicionales en las diversas fases de la iluminación de Phobos y Deimos.

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“Queremos obtener observaciones bajo todo tipo de iluminación – completamente iluminada por el día, una pequeña media luna, durante el eclipse”, dijo Hamilton. “Esperamos que esta sea la primera de varias observaciones que nos ayudarán a entender a Fobos y Deimos”.

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