#NASA La Nave Espacial Cassini Hace Su Aproximación Final a Saturno

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La nave espacial Cassini de la NASA está en el acercamiento final a Saturno, después de la confirmación por los navegantes de la misión que está en curso de zambullirse en la atmósfera del planeta el viernes, 15 de septiembre.

Cassini está terminando su gira de 13 años del sistema de Saturno con una zambullida intencional en el planeta para asegurar que las lunas de Saturno -en particular Encelado, con su subsuperficie oceánica y signos de actividad hidrotérmica- permanezcan prístinas para la exploración futura. La inmersión fatídica de la nave espacial es el último golpe en la Gran Final de la misión, 22 inmersiones semanales, que comenzaron a finales de abril, a través de la brecha entre Saturno y sus anillos. Ninguna nave espacial jamás se ha aventurado tan cerca del planeta antes.

Los cálculos finales de la misión predicen que la pérdida de contacto con la sonda Cassini tendrá lugar el 15 de septiembre a las 7:55 am EDT (4:55 a.m. PDT). Cassini entrará en la atmósfera de Saturno aproximadamente un minuto antes, a una altitud de 1,915 kilómetros por encima de las nubes de la nube (la altura donde la presión del aire es de 1 bar, equivalente al nivel del mar en la Tierra). Durante su inmersión en la atmósfera, la velocidad de la nave espacial será de aproximadamente 70.000 millas (113.000 kilómetros) por hora. El derrumbe final tendrá lugar en el lado del día de Saturno, cerca del mediodía local, con la nave espacial entrando en la atmósfera alrededor de 10 grados de latitud norte.

Cuando Cassini comienza a encontrar la atmósfera de Saturno, los propulsores de control de actitud de la nave comenzarán a disparar en ráfagas cortas para trabajar contra el gas delgado y mantener la antena de alta ganancia en forma de platillo de Cassini apuntando a la Tierra para retransmitir los valiosos datos finales de la misión. A medida que la atmósfera se espese, los propulsores se verán obligados a incrementar su actividad, pasando del 10 por ciento de su capacidad al 100 por ciento en el lapso de un minuto. Una vez que están disparando a plena capacidad, los empujadores no pueden hacer más para mantener Cassini establemente señalado, y la nave espacial comenzará a caer.

Cuando la antena apunta sólo unas pocas fracciones de un grado lejos de la Tierra, las comunicaciones serán cortadas permanentemente. La altitud prevista para la pérdida de señal está aproximadamente a 930 millas (1.500 kilómetros) sobre las nubes de Saturno. A partir de ese punto, la nave espacial comenzará a quemarse como un meteoro. Dentro de unos 30 segundos después de la pérdida de señal, la nave espacial comenzará a separarse; dentro de un par de minutos, todos los restos de la nave espacial se espera que se consumen por completo en la atmósfera de Saturno.

Debido al tiempo de viaje de las señales de radio de Saturno, que cambia a medida que la Tierra y el planeta anillado viajan alrededor del Sol, los eventos ocurren actualmente 83 minutos antes de que se observen en la Tierra. Esto significa que, a pesar de que la nave espacial comenzará a caer y saldrá de comunicación a las 6:31 a.m. EDT (3:31 a.m. PDT) en Saturno, la señal de ese evento no será recibida en la Tierra hasta 83 minutos después.

“La señal final de la nave espacial será como un eco y se irradiará a través del sistema solar durante casi una hora y media después de que la propia Cassini haya desaparecido”, dijo Earl Maize, gerente de proyecto de la Cassini en Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Pasadena, California. “Aunque sabremos que en Saturno, Cassini ya ha cumplido con su destino, su misión no está realmente terminada para nosotros en la Tierra mientras sigamos recibiendo su señal”.

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Las últimas transmisiones de Cassini serán recibidas por antenas en el complejo Deep Space Network de la NASA en Canberra, Australia.

Cassini está preparada para hacer observaciones científicas de Saturno, utilizando ocho de sus 12 instrumentos científicos. Todos los instrumentos de magnetosfera y plasma de la misión, además del sistema de radio ciencia de la nave espacial, y sus espectrómetros de infrarrojos y ultravioleta recolectarán datos durante la inmersión final.

Entre las observaciones que se hacen como las inmersiones de Cassini en Saturno se encuentran las del Espectrómetro de Masas de iones y Neutros (INMS). El instrumento muestreará directamente la composición y la estructura de la atmósfera, que no se puede hacer desde la órbita. La nave espacial estará orientada de manera que el INMS esté apuntado en la dirección del movimiento, para permitirle el mejor acceso posible a los gases atmosféricos inminentes.

Durante los dos días siguientes, mientras Saturno se vuelve cada vez más grande, Cassini espera dar una última mirada alrededor del sistema de Saturno, sacando algunas imágenes finales del planeta, características de sus anillos y las lunas Encelado y Titán. El último conjunto de vistas de las cámaras de imagen de Cassini está programado para ser tomado y transmitido a la Tierra el jueves, 14 de septiembre. Si todo sale como estaba planeado, las imágenes serán publicadas en el sitio web de la misión Cassini a partir de las 11 p.m. EDT (8 p.m. PDT). Las imágenes sin procesar estarán disponibles en:

https://saturn.jpl.nasa.gov/galleries/raw-images

El comentario de la misión en vivo y el video de JPL Mission Control serán transmitidos por la NASA Television y el sitio web de la agencia de 7 a 8:30 am EDT (4 am a 5:30 am PDT) el 15 de septiembre. actualmente programado para las 9:30 am EDT (6:30 am PDT).

La trasmisión en vivo de este acontecimiento será por:

http://www.ustream.tv/nasajpl2

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