La próxima misión de la NASA: investigar el interior del planeta rojo

La preparación de la próxima nave espacial de la NASA a Marte, InSight, se ha acelerado este verano, en curso para su lanzamiento el próximo mes de mayo desde la Base Aérea de Vandenberg en el centro de California, el primer lanzamiento interplanetario de la costa oeste de Estados Unidos.

Lockheed Martin Space Systems está ensamblando y probando la nave espacial InSight en una instalación de cuartos limpios cerca de Denver. “Nuestro equipo reanudó la integración a nivel de sistema y las actividades de prueba el mes pasado”, dijo Stu Spath, director de programa de naves espaciales de Lockheed Martin. “El módulo de aterrizaje se ha completado y se han integrado instrumentos para que podamos completar las pruebas finales de la nave, incluyendo la acústica, despliegues de instrumentos y pruebas de equilibrio térmico”.

InSight es la primera misión que se centra en examinar el interior profundo de Marte. La información recolectada aumentará la comprensión de cómo se formaron todos los planetas rocosos, incluyendo la Tierra.

“Debido a que el interior de Marte ha tenido menos movimientos que el de la Tierra en los últimos tres mil millones de años, Marte probablemente preserva evidencia sobre la infancia de los planetas rocosos mejor que nuestro planeta natal”, dijo el investigador principal de InSight, Bruce Banerdt, California. Encabeza el equipo internacional que propuso la misión y ganó la selección de la NASA en un concurso con otras 27 propuestas para misiones en todo el sistema solar. La forma larga del nombre de InSight es exploración interior usando investigaciones sísmicas, geodesia y transporte del calor.

Sea cual sea el día que la misión se lance durante un período de cinco semanas a partir del 5 de mayo de 2018, los navegantes han trazado el vuelo para llegar a Marte el lunes después del Día de Acción de Gracias en 2018.

La misión colocará un robot inmóvil cerca del ecuador de Marte. Con dos paneles solares que se despliegan como ventiladores de papel, el módulo se extiende alrededor de 20 pies (6 metros). Dentro de semanas después del aterrizaje – siempre un desafío dramático en Marte – InSight utilizará un brazo robótico para colocar sus dos instrumentos principales directa y permanentemente en el suelo marciano, un conjunto sin precedentes de actividades en Marte. Estos dos instrumentos son:

– Un sismómetro, suministrado por la agencia espacial francesa CNES, con la colaboración de Estados Unidos, Reino Unido, Suiza y Alemania. Protegido del viento y con una sensibilidad lo suficientemente fina para detectar movimientos en el suelo de medio diámetro de un átomo de hidrógeno, registrará ondas sísmicas de “marsquakes” o impactos de meteoros que revelan información sobre las capas interiores del planeta.

– Una sonda de calor diseñada para martillarse a una profundidad de 3 metros o más y medir la cantidad de energía proveniente del interior profundo del planeta. La sonda térmica es suministrada por el Centro Aeroespacial Alemán, DLR, con el mecanismo de auto-martilleo de Polonia.

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Un tercer experimento utilizará transmisiones de radio entre Marte y la Tierra para evaluar las perturbaciones en cómo gira Marte en su eje, que son pistas sobre el tamaño del núcleo del planeta.

La carga útil de la ciencia espacial también está en camino para el lanzamiento del próximo año. El lanzamiento de la misión fue originalmente planeado para marzo de 2016, pero fue cancelado debido a una fuga en un contenedor metálico diseñado para mantener las condiciones de vacío cerca de los sensores principales del sismómetro. Se ha construido y probado un recipiente de vacío rediseñado para el instrumento, luego se combinó con los otros componentes del instrumento y se probó de nuevo. El instrumento de sismómetro completo se entregó a la instalación de montaje de naves espaciales de Lockheed Martin en Colorado en julio y se ha instalado en el módulo de aterrizaje.

“Hemos solucionado el problema que teníamos hace dos años, y nos preparamos con entusiasmo para el lanzamiento”, dijo Tom Hoffman, gerente de proyectos de InSight, de JPL.

La mejor geometría planetaria para los lanzamientos a Marte ocurre durante las oportunidades cerca de 26 meses de separación y durar solamente algunas semanas.

JPL, una división de Caltech en Pasadena, California, administra el Proyecto InSight para la Dirección de Misión Científica de la NASA, Washington. Lockheed Martin Space Systems, Denver, construyó la nave espacial. InSight es parte del Programa de Descubrimiento de la NASA, que es administrado por el Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en Huntsville, Alabama.

Junto con dos roveres de NASA Mars, tres satélites de la NASA Mars y un Mars rover que está siendo construido para su lanzamiento en 2020, InSight es parte de un legado de exploración robótica que está ayudando a sentar las bases para el envío de seres humanos a Marte en los 2030s.

Más información acerca de InSight está en línea en:

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https://www.nasa.gov/insight

https://insight.jpl.nasa.gov/

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