La misión NEOWISE de la NASA ha descubierto recientemente algunos objetos celestes

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La misión NEOWISE de la NASA ha descubierto recientemente algunos objetos celestes que viajan por nuestro vecindario, incluyendo uno en la línea borrosa entre el asteroide y el cometa. Otro – definitivamente un cometa – podría ser visto con binoculares a través de la próxima semana.

Un objeto llamado 2016 WF9 fue detectado por el proyecto NEOWISE el 27 de noviembre de 2016. Está en una órbita que lo lleva a un recorrido panorámico de nuestro sistema solar. En su mayor distancia del sol, se aproxima a la órbita de Júpiter. A lo largo de 4,9 años terrestres, viaja hacia el interior, pasando por debajo del cinturón de asteroides principal y la órbita de Marte hasta que oscila justo dentro de la propia órbita de la Tierra. Después de eso, se dirige hacia el sistema solar exterior. Los objetos en estos tipos de órbitas tienen múltiples orígenes posibles; Podría haber sido un cometa, o podría haberse desviado de una población de objetos oscuros en el cinturón de asteroides principales.

2016 WF9 se acercará a la órbita de la Tierra el 25 de febrero de 2017. A una distancia de casi 32 millones de millas (51 millones de kilómetros) de la Tierra, este paso no lo acercará particularmente cerca. La trayectoria de 2016 WF9 es bien entendida, y el objeto no es una amenaza para la Tierra en el futuro previsible.

Un objeto diferente, descubierto por NEOWISE un mes antes, es más claramente un cometa, liberando polvo al acercarse al sol. Este cometa, C / 2016 U1 NEOWISE, “tiene una buena posibilidad de ser visible a través de un buen par de binoculares, aunque no podemos estar seguros porque el brillo de un cometa es notoriamente impredecible”, dijo Paul Chodas, – Estudio del Objeto (NEO) en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California.

Como se ve desde el hemisferio norte durante la primera semana de 2017, el cometa C / 2016 U1 NEOWISE estará en el cielo sureste poco antes del amanecer. Se está moviendo más al sur cada día y llegará a su punto más cercano al sol, dentro de la órbita de Mercurio, el 14 de enero, antes de regresar a los confines del sistema solar para una órbita de miles de años. Si bien será visible para los observadores del cielo en la Tierra, no se considera una amenaza para nuestro planeta tampoco.

NEOWISE es el asteroide-y-cometa-caza parte de la misión de Explorador de Infrarrojos Wide-Field (WISE). Después de descubrir más de 34.000 asteroides durante su misión original, NEOWISE fue sacado de hibernación en diciembre de 2013 para encontrar y aprender más sobre asteroides y cometas que podrían representar un peligro de impacto para la Tierra. Si 2016 WF9 resulta ser un cometa, sería el décimo descubierto desde la reactivación. Si resulta ser un asteroide, sería el 100º descubierto desde la reactivación.

Lo que los científicos de NEOWISE saben es que 2016 WF9 es relativamente grande: de aproximadamente 0,3 a 0,6 millas (0,5 a 1 kilómetro).

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También es bastante oscura, reflejando sólo un pequeño porcentaje de la luz que cae sobre su superficie. Este cuerpo se asemeja a un cometa en su reflectividad y órbita, pero parece carecer de la característica nube de polvo y gas que define un cometa.

“2016 WF9 podría tener orígenes cometarios”, dijo el investigador principal adjunto James “Gerbs” Bauer en JPL. “Este objeto ilustra que la frontera entre asteroides y cometas es borrosa, tal vez con el tiempo este objeto ha perdido la mayoría de los volátiles que permanecen en o justo debajo de su superficie”.

Los objetos cercanos a la Tierra (NEO) absorben la mayor parte de la luz que cae sobre ellos y re-emiten esa energía en longitudes de onda infrarrojas. Esto permite a los detectores infrarrojos de NEOWISE estudiar los NEO oscuros y de color claro con casi igual claridad y sensibilidad.

“Estos son objetos bastante oscuros”, dijo Joseph Masiero, miembro del equipo de NEOWISE, “Piensa en el nuevo asfalto en las calles, estos objetos parecen carbón, o en algunos casos son aún más oscuros que eso”.

Se han utilizado datos de NEOWISE para medir el tamaño de cada objeto cercano a la Tierra que observa. Treinta y un asteroides que NEOWISE ha descubierto pasan a unas 20 distancias lunares de la órbita de la Tierra, y 19 tienen más de 460 pies (140 metros) de tamaño, pero reflejan menos del 10 por ciento de la luz solar que cae sobre ellos.




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El Explorador de Infrarrojos (WISE) de campo amplio ha completado su séptimo año en el espacio después de ser lanzado el 14 de diciembre de 2009.

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