Galaxia “Frankenstein” descubre la Nasa

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Cerca de 250 millones de años luz de distancia, hay una zona de nuestro universo que los astrónomos habían considerado tranquila y sin complicaciones. Pero ahora, los científicos han descubierto una enorme y extraña galaxia posiblemente formada a partir de las partes de otras galaxias.

Un nuevo estudio que será publicado en la revista Astrophysical Journal revela el secreto de UGC 1382, una galaxia que originalmente se había pensado que era vieja, pequeña y típica. En lugar de ello, los científicos que utilizan los datos de los telescopios de la NASA y otros observatorios han descubierto que la galaxia es 10 veces más grande de lo que se pensaba y, a diferencia de la mayoría de las galaxias, sus entrañas son más jóvenes que sus caras exteriores, casi como si hubiera sido construido con piezas de repuesto.




“Esta rara, galaxia ‘Frankenstein’ formada y es capaz de sobrevivir porque se encuentra en un pequeño y tranquilo barrio suburbano del universo, donde ninguno de los bullicio de las zonas más concurridas puede molestar”, dijo el coautor del estudio de Mark Seibert de los Observatorios de la Institución Carnegie para la Ciencia, en Pasadena, California. “Es tan delicada que un ligero empujón de un vecino podría causar que se desintegre.”

Seibert y Lea Hagen, un estudiante graduado en la Universidad Estatal de Pennsylvania, University Park, llegaron a esta galaxia por accidente. Habían estado buscando estrellas que se forman en la carrera de la fábrica de las galaxias elípticas, que no giran y son más tridimensional y que los discos planos en forma de pelota. Los astrónomos pensaban que originalmente UGC 1382 fue uno de esos.

Pero mientras miraba las imágenes de galaxias en luz ultravioleta a través de los datos de GALEX de la NASA (GALEX), un gigante comenzó a salir de la oscuridad.

“Vimos brazos espirales que se extienden lejos, fuera de esta galaxia, que nadie había visto antes y que las galaxias elípticas no debe tener”, dijo Hagen, quien dirigió el estudio. “Eso nos puso en una expedición para averiguar lo que esta galaxia es y cómo se formó”.

Luego, los investigadores analizaron los datos de la galaxia de otros telescopios: el Sloan Digital Sky Survey, el dos micras de todo el cielo (2MASS), Ancho-campo de la NASA Infrared Survey Explorer (WISE), arsenal muy grande y del Observatorio Nacional de Radioastronomía Carnegie Telescopio du Pont en el Observatorio Las Campanas. Después de GALEX reveló estructuras nunca antes vistas de los astrónomos, las observaciones ópticas e infrarrojas de luz de los otros telescopios permitieron a los investigadores para construir un nuevo modelo de esta misteriosa galaxia.

Pues resulta que, UGC 1382, a unos 718.000 años luz de diámetro, es más de siete veces mayor que la Vía Láctea. También es uno de los tres más grandes galaxias aisladas de disco que se haya descubierto, según el estudio. Esta galaxia es un disco giratorio de gas de baja densidad. Las estrellas no se forman aquí muy rápidamente debido a que el gas está tan extendido.

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Pero la mayor sorpresa fue la forma en la edad relativa de los componentes de la galaxia aparezcan al revés. En la mayoría de las galaxias, la porción más interna se forma primero y contiene las estrellas más viejas. A medida que crece la galaxia, sus, nuevas regiones exteriores tienen las estrellas más jóvenes. No es así con UGC 1382. Mediante la combinación de observaciones de muchos telescopios diferentes, los astrónomos fueron capaces de reconstruir el registro histórico de cuando las estrellas se formaron en esta galaxia – y el resultado fue extraña.




“El centro de UGC 1382 es en realidad más joven que el disco espiral que lo rodea”, dijo Seibert. “Es viejo en el exterior y los jóvenes en el interior. Esto es como encontrar un árbol cuyo crecimiento interior anillos son más jóvenes que los anillos exteriores.”

La estructura galáctica única puede haber resultado de entidades separadas que se unen, en lugar de una única entidad que crecía hacia el exterior. En otras palabras, dos partes de la galaxia parecen haber evolucionado de forma independiente antes de la fusión – cada uno con su propia historia.

Al principio, no era probable que un grupo de pequeñas galaxias dominadas por el gas y materia oscura, que es una sustancia invisible que constituye alrededor del 27 por ciento de toda la materia y energía del universo (nuestra propia materia es sólo el 5 por ciento). Más tarde, una galaxia lenticular, un disco giratorio y sin brazos espirales, se habría formado cerca. Al menos hace 3 millones de años, las galaxias más pequeñas pueden haber caído en órbita alrededor de la galaxia lenticular, finalmente se instaló en el gran disco visto hoy.

Más galaxias como esta pueden existir, pero se necesita más investigación para buscarlos.

“Mediante la comprensión de esta galaxia, podemos obtener pistas de cómo las galaxias se forman en una escala más grande, y descubrir las sorpresas de vecinos galácticos,” dijo Hagen.

La misión GALEX, que terminó en 2013 después de más de una década de exploración de los cielos a la luz ultravioleta, fue dirigido por científicos de Caltech en Pasadena, California. Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, también en Pasadena, gestiona la misión y construyó el instrumento de la ciencia. Los datos del 2MASS y misiones WISE se archivan en el Centro de Procesamiento y Análisis Infrarrojo (IPAC) en Caltech. JPL es administrado por Caltech para la NASA.

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