Los cañones de Marte aportan más evidencias de agua

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En un verdadero rompecabezas se han convertido las rayas oscuras en las laderas marcianas que indican la posibilidad de que exista agua estacional corriendo sobre ellas, según un nuevo estudio de la NASA en el que se han encontrado miles de dichas rayas en el sistema de cañones más grande del planeta rojo.

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El estudio publicado hoy señala que se ha investigado miles de estas características de temporada cálida en la región del Valles Marineris, cerca del ecuador de Marte. Algunos de los sitios que muestran los flujos estacionales son las crestas del cañón y los picos aislados, formas de tierra que hacen que sea difícil explicar las rayas como resultado del agua subterránea que llega directamente a la superficie. Es muy poco probable que el hielo subterráneo poco profundo esté presente como fuente para la fusión de temporada, teniendo en cuenta las temperaturas cálidas ecuatoriales en los cañones.

Agua extraída de la atmósfera por sales, o mecanismos sin agua que fluyen, siguen siendo las posibles explicaciones para las características en estos sitios.




¿Qué son las RSL?

La característica descritas se llaman lineas pendientes recurrentes, o RSL, un término elegido para describirlas sin que ello implique cómo se forman. Desde su descubrimiento en 2011, las RSL de Marte se han convertido en uno de los temas más candentes en la exploración planetaria, pues son la evidencia más fuerte de agua líquida en la superficie moderna de Marte, aunque transitoria. Ellas aparecen como líneas oscuras que se extienden cuesta abajo durante una temporada cálida, y se desvanecen durante las partes más frías del año, luego repiten la progresión al año siguiente. El agua, en forma de sales hidratadas, se confirmó en algunos sitios de RSL el año pasado , incluso en los Valles Marineris.

Los resultados de las investigaciones publicadas hoy presentan muchos hallazgos de la observación detallada de 41 sitios de RSL en las porciones central y oriental del Valles Marineris, el sistema de cañones más grande del sistema solar. Cada sitio se define como del tamaño de una sola imagen desde el Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución ( HiRISE cámara) en el MRO de la NASA: alrededor de 3,4 millas por 8 millas (5.4 kilómetros) por 12. El número de lineas individuales (flujos) en cada sitio varía desde unas pocas a más de 1.000.

Población más densa de RSL

“Hay muchas de ellos, es difícil seguir la pista”, dijo Matthew Chojnacki de la Universidad de Arizona Lunar and Planetary Laboratory, Tucson, y autor principal del informe de hoy en el Journal of Geophysical Research: planets. “La aparición de lineas recurrentes pendientes en estos cañones está mucho más extendida de lo que previamente se había reconocido. Por lo que sabemos, esta es la población más densa de ellas en el planeta, por lo que si efectivamente están asociadas con actividad acuosa contemporánea, hace que este sistema de cañones sea un área aún más interesante”.




La posibilidad de agua líquida en o cerca de la superficie de Marte lleva importantes ramificaciones para investigar si existe vida en Marte, ya que toda la vida conocida depende del agua líquida. Cualquier agua líquida o congelada cerca de la superficie podría llegar a ser un recurso importante para los seres humanos en Marte. Los impactos de cráteres frescos y otros datos han revelado hielo de agua cerca de la superficie en muchos lugares en latitudes medias y altas de Marte. Si las RSL son indicadores de agua, se extienden las posibles zonas de acceso del agua a bajas latitudes.

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Si el agua está implicada en la formación de las RSL, ¿cuál es el mecanismo? Buscando una respuesta, Chojnacki y cinco co-autores examinaron el contexto geológico de los sitios del canyonland RSL y también calcularon cuanta agua se necesita que este presente si las rayas son debidas al agua líquida que se filtra a través de una fina capa superficial para oscurecer el suelo.

Muchos de los sitios en los que se identificaron previamente las RSL son en las paredes interiores de los cráteres de impacto. En ese tipo de sitio, una posible explicación podría ser que una extensa retención de agua en la capa subterránea fue pinchada por el impacto de cráter formando desde hace mucho tiempo y todavía alimenta los flujos en la estación cálida. No existe tal capa subterránea que se adapte a las formas de cresta o pico en varios de los sitios de limitadores de velocidad en el nuevo estudio.

Conexión de la sal

Otro posible mecanismo propuesto anteriormente para las RSL es que algunos tipos de sales tiran tan fuertemente del vapor de agua de la atmósfera de Marte que forma salmuera líquida en la superficie del suelo. El nuevo estudio refuerza el vínculo entre las RSL y las sales. Algunos sitios tienen brillantes rayas, persistentes cerca de los oscuros y de temporada. Las rayas brillantes podrían ser el resultado de la sal que queda después de la evaporación de la salmuera.

“Hay problemas con el mecanismo de sacar agua de la atmósfera, también,” dijo Chojnacki. Si se está filtrando el agua que oscurece las RSL, la cantidad de agua líquida necesaria cada año para formar las rayas en la parte estudiada de Valles Marineris ascendería a un total de 10 a 40 piscinas olímpicas de natación (alrededor de 30.000 a 100.000 metros cúbicos), según estiman los investigadores. La cantidad de vapor de agua en la atmósfera por encima de toda la región de los Valles Marineris es más grande que eso, pero los investigadores no han identificado un proceso bastante eficiente en la extracción de agua de la atmósfera para conseguir gran parte sobre la superficie.

“No parecen existir más formas en la atmósfera y la superficie que interaccionen en los cañones que en la topografía más suave, como las nubes que se arrastran fuera de los cañones y la bruma de baja altitud en los cañones.” dijo. “Tal vez las interacciones atmósfera-superficie en esta región están asociados con la alta abundancia de recurrentes lineas pendientes. No podemos descartar eso, pero un mecanismo para realizar la conexión está lejos de ser clara.”

Un mecanismo de formación de RSL con agua que fluye es muy limitado pero también puede ser posible. Basado en la experiencia de un residente de la Tierra, es fácil ver un parecido a la tierra húmeda que se extiende cuando se filtra agua, pero Marte es extraño, incluso cuando parece ser familiar. Los procesos libres de agua hacen producir otras características de flujo en Marte. Los mecanismo de formación de las RSL podrían ser totalmente secos, o tal vez se trate de un modelo híbrido “húmedo” que requiere mucha menos agua que la que sugieren los mecanismos que fluye con el agua.

Los cambios tridimensionales

Otro factor añadido por el nuevo estudio es que las RSL no sólo se oscurecen la superficie, sino también se asocian con el material pendiente abajo en movimiento. Los nuevos documentos de estudio alicaídos y otros cambios tridimensionales en algunos sitios RSL, que se producen por temporadas en tándem con las rayas.

Otros estudios de RSL, incluidos los experimentos de laboratorio que los simulan en la Tierra, están en curso. El informe publicado hoy ofrece esta conclusión parcial: “En conjunto, los resultados proporcionan un apoyo adicional a la idea de que cantidades significativas de agua cerca de la superficie se pueden encontrar en Marte hoy y sugieren que un mecanismo generalizado, posiblemente relacionadas con la atmósfera, se está recargando las fuentes de las RSL”.

La Universidad de Arizona, Tucson, opera HiRISE, que fue construida por Ball Aerospace & Technologies Corp., de Boulder, Colorado. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, una división de Caltech en Pasadena, California, dirige la Mars Reconnaissance Orbiter Proyecto para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, Washington. Lockheed Martin Space Systems, de Denver, construyó el orbitador y colabora con el JPL para operarlo.

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